Member Search

US Importers of Automotive Parts and Vehicles from Japan and Elsewhere Save Major Duties and Taxes using Tariff Engineering and Strategic Manufacturing

Published: Wednesday, June 23, 2021

There are  a  number of  ways  that  vehicle  and  automotive  parts  companies  can  lower  the  duty  that  they  pay  for  items  imported  into  the  United States.  While  these  strategies  have  been  in  existence  for  many  years, the  use  of  these  strategies has  grown  tremendously in  recent  years, given  the  increase in  taxes  imposed on  various  goods  imported  into  the  US  (especially  those  manufactured  in  China).

Tariff Classification  and  Engineering

Vehicle and  automotive  parts  companies  importing goods  may  be  able  to  lower  the  duty  that  they  pay  for  articles by  changing  the  tariff  classification  that  is  used  to  enter  these  items. This  can  be  done  lawfully when  the  tariff classification  being  used  is  found  to  be  incorrect,  or  when  slight changes  are  made  to  the  design  and  manufacture  of  the  articles at  issue. 

For example,  in  a  ruling  issued by  US  Customs and  Border  Protection (“CBP”)  in  December of  2020,  an  importer  successfully argued  that  its  two-post  vehicle lifts  were  classifiable as  “Other  lifting, handling,  loading  or  unloading  machinery” in  heading  8528  of  the  tariff  schedule as  opposed  to  “Jacks  [or]  hoists  of  a  kind  used  for  raising  vehicles” in  heading  8525.  CBP  had  previously  ruled  that  the  company’s  lifts  were  classifiable as  “jacks  [or]  hoists”,  but  overturned  its  decision  after  finding  that  the  articles did  not  “pull  a  vehicle up  using  a  hook  and  chain  or  a  rope”  (which  was  the  function of  a  hoist), and  that  they  “raise[d]  vehicles more  than  a  short  distance” (whereas  a  jack  was  designed to  lift  loads  over  short  distances  only). 

Additionally,  in  a  ruling issued  by  CBP  in  May  of  2017,  an  importer successfully  argued  that  an oil  cooler  core  (which  cooled automatic  transmission  fluid  in  semi-trucks equipped  with  an  Allision  transmission) was  classifiable  as  a  “part  of  [a]  heat  exchange unit”  in  heading 8419,  rather  than  as  a  “part  of  a  motor  vehicle”  in  heading  8708.  CBP  looked to  the  section notes  of  the  tariff  schedule before  finding  that  the  importer was  correct  in  its  assessment that  the  oil  cooler  cores  were  classifiable as  parts  of  heat  exchange units.  This  change in  tariff  classification  resulted in  a  2.5%  duty  savings for  the  importer. 

To help  importers  who  may  not  have  the  bandwidth  or  know-how  to  fully  engage in  the  classification  process, Sandler  Travis  &  Rosenberg,  P.A.  (“ST&R”)  has  professionals  with  extensive  knowledge of  the  classification  opportunities that  exist  for  automotive  parts  and  vehicles. ST&R  works  with  importers  by  reviewing  their  current  classifications  to  ensure  their  correctness,  and  by  suggesting design  changes  to  current  products that  may  result in  substantial  duty  savings.

Companies requiring  expert  assistance in  identifying  potential alternative  classifications  for  the  products that  they  import should  contact  TKAO  or  ST&R. Charles  “Chuck”  Crowley can  be  reached at  +1  (914)  433-6178  or  ccrowley@strtrade.comand  Mika  M.  McLafferty can  be  reached at  +1  (212)  549-0165 or 

Strategic Manufacturing 

The assessment  of  duties on  goods  imported into  the  US  is  dependent on  a  product’s country  of  origin as  much  as  its  classification.  The  more  recent implementation  of  additional duties  of  between 7.5%  and  25%  on  certain goods  that  are  Made  in  China  has  meant  that  the  country of  origin  of  products  imported has  become  increasingly relevant. 

Where vehicle  and  automotive parts  companies  are  manufacturing  a  specific  product in  more  than  one  country, ST&R  can  review manufacturing  processes  to  determine  the  proper  country of  origin  of  that  product. ST&R  can  advise companies  as  to  what  steps  in  the  manufacturing  process may  confer  origin to  a  product, so  that  companies can  strategically  perform origin-conferring  operations  for  a  product in  the  country that  provides  the  most  favorable duty  rate.  In  the  case  of  goods  being  produced in  part  in  China,  it  is  imperative that  companies  understand whether  the  operations being  performed  in  China  are  origin-conferring,  such  that  the  finished  product may  be  subject to  additional  duties of  between  7.5%  and  25%  upon  importation.

As an  example,  CBP  recently  analysed the  proper  country of  origin  of  motors  that  were  manufactured in  multiple  countries, including  China.  Importers of  those  items  were  interested in  understanding  whether CBP  would  consider the  country  of  origin  of  those  motors to  be  China, in  which  case  additional  duties of  25%  would  apply  to  the  products at  the  time  of  importation. As  recently  as  May,  2021,  CBP  has  issued  rulings in  which  it  found  that  rotors  and  stators  are  the  dominant components  of  finished electric  motors,  and  found  that  the  origin of  a  motor  was  determined by  the  origin of  the  rotor  and  stator cores.   

Those interested  in  understanding how  to  strategically manufacture  their  product to  avoid  the  potential  assessment of  Section  301  duties  of  between  7.5%  and  25%  should  contact TKAO  or  ST&R. Charles  “Chuck”  Crowley can  be  reached at  +1  (914)  433-6178  or,  whereas  Mika  M.  McLafferty can  be  reached at  +1  (212)  549-0165 or

Charles L. Crowley
Sandler, Travis & Rosenberg, P.A.
New York, USA
Practice Area:
International Trade
Phone Number:
CHARLES CROWLEY is a member of Sandler, Travis & Rosenberg, P.A., resident in the New York office. As a nationally-recognized authority on international trade and business law, Mr. Crowley has substantial experience leading and directing global trade and customs practices. He concentrates his practice on assisting multinational corporations with a wide variety of customs and international trade activities, including international supply chain security and management, intellectual property rights, import/export process management, antidumping and countervailing duty matters, unfair trade actions and anti-corruption compliance. In addition, Mr. Crowley provides counsel to clients on customs issues such as first sale and other valuation matters, duty refunds and tax/tariff reductions, foreign-trade zones and customs audits. He also advises clients on penalty matters and brings considerable insight to these issues as a former attorney with U.S. Customs and Border Protection’s Office of Regulations and Rulings and as a licensed U.S. Customs Broker in good standing since 1999.

Member Introduction

The Lawyer Network in numbers


Members Firms




Practice Areas


Member Firms
Total Staff